Реактивная ракета, используемая с целью поражения воздушных целей, запускается с земли. Ряд реактивных ракет подобного устройства и соответствующей цели использования достаточно широк, в него также входят ракеты воздух–воздух, воздух–корабль, корабль–корабль, земля–земля. По дальности полета реактивное оружие, к которому относится ракета Земля–воздух, является одним из самых мощных.

В зависимости от дальности действия различают ЗРК дальнего действия (наибольшая дальность 100 км и более, боевая высота 30 км), ЗРК средней дальности (наибольшая дальность от 20 до 100 км), ЗРК малой дальности (наибольшая дальность от 10 до 20 км, боевая высота до 10 км) и ЗРК ближнего действия (наибольшая дальность до 10 км, боевая высота от 15 до 6000 м).

По способу наведения на цель ЗРК делятся на комплексы с теленаведением (по лучу, командные), с самонаведением (пассивное, полуактивное, активное) и с комбинированным наведением, сочетающим первые два способа. В состав ЗРК, как правило, входят одна или несколько зенитных управляемых ракет (ЗУР), пусковая установка (ПУ), система обнаружения и целеуказания, средства управления ЗУР и технические средства (транспортные и транспортно-заряжающие машины, машины контроля и технического обслуживания и другие).

У некоторых современных самоходных ЗРК все боевые средства размещены на одном колесном или гусеничном шасси высокой проходимости. Такие ЗРК обладают полной автономностью, высокой боеготовностью, скорострельностью и мобильностью. Они способны действовать в любых метеорологических условиях и в любое время суток непосредственно в боевых бронетанковых и механизированных войсках, обеспечивая ПВО как на марше, так и в бою.

Для достижения наиболее надежного прикрытия сухопутных войск от ударов с воздуха ЗРК взаимодействуют с подразделениями ствольной зенитной артиллерии с расчетами ПЗРК.