Рубяще–колющее клинковое холодное оружие с прямым или искривленным широким укороченным клинком и гардой с прямой крестовиной. Клинок однолезвийный или обоюдоострый. У саперных тесаков на тупье иногда имеется пила. По сравнению с ножами и кинжалами они имеют более длинное и массивное лезвие. Как правило, оно достаточно широкое и часто расширяется к концу. Тесаки можно рассматривать как переходный тип от короткого клинкового оружия к длинному.

Французские пехотинцы использовали тесак в XVIII в. как вспомогательное оружие по отношению к ружью и штыку. Во многих армиях артиллеристы, саперы и музыканты носили тесаки в течение всего XIX в.

Народ Индонезии использовал тесак как для боя, так и для расчистки дороги в джунглях или для рубки сахарного тростника на плантациях. Отсюда немного большая их длина, расширение клинка на конце, усиливающее рубящие удары. Таким ножом можно рубить как топором или секачом и значительно сложнее колоть. Рукоятка его обычно имеет легкий загиб на конце, что дает возможность рубить с оттягом.

Солдаты пехоты, пешей артиллерии и инженерных войск в России вооружались тесаками. Сначала это была укороченная шпага с тесачным, т. е. однолезвийным, слегка изогнутым на конце клинком. Саперы с начала XIX в. пользовались фашинным ножом – широким изогнутым тесаком с деревянной рукоятью и медной головкой; на обухе клинка были нарезаны зубья, как у пилы. Это было не только оружие, но и инструмент: им рубили или пилили прутья и колья для фашин – связок прутьев, которыми укрепляли валы полевых укреплений и мостили гати на болотах. Прочие тесаки были с медной рукоятью, отлитой вместе с чашкой и дужкой гарды, как у шпаги. В 1832 г. всем солдатам были даны тяжелые короткие тесаки с прямым клинком с зубьями пилы и литой рукоятью с перекрестьем. На их ножнах были гнезда для штыка. Но короткий тесак был плохой защитой при нападении конного противника и в то же время обременял солдата в походе. Поэтому с 1880 г. их оставили только барабанщикам и музыкантам, а также солдатам гвардии для выхода в мирное время как парадное оружие.