Член японского дворянского военно–феодального сословия. Каждый самурай должен был в совершенстве владеть боевыми искусствами и следовать особому кодексу чести.

Появление первых представителей этого сословия относят к VII–VIII вв. н. э. В те времена вооруженных японцев называли буси, букэ, цувамоно. Слово «самурай» появилось в древней Японии позже. Оно было образовано от глагола «сабурахи», что означало «служить великому человеку, человеку высшего сословия». Впоследствии самураями стали называть воинов–дружинников, служащих у японцев высшего общества. Поначалу в самураи набирались юноши из относительно обеспеченных сельских семей, находящихся на территории владений самого феодала, либо представители средне– и низкоранговых аристократических родов, которые не занимались возделыванием земли. Самураи, которые были у своего хозяина на хорошем счету, щедро поощрялись им, щедро награждались. Они получали достойное содержание в виде пищи, жилья, а лучшие «слуги» даже участки земли с приписанными к ним крестьянскими дворами, что давало им шанс в будущем самим стать феодалами. Постепенно такие военные дружины достигли масштабов настоящей армии, которая неоднократно отражала нападение со стороны соседних феодалов, заинтересованных в землях господина, а также отрядов айнов, от которых самураи переняли как военные навыки, так и религиозные особенности (например, обряд вспарывания живота). Так у самураев сформировалась своя определенная тактика ведения боя, которая сохранялась неизменной вплоть до XV в., когда в Японии появилось огнестрельное оружие. Во время сражения самураи отдавали предпочтение одиночным боям, в процессе которых раскрывались все навыки и все мастерство владения техникой боевых искусств.

Период с 1467 по 1648 гг. стал эпохой расцвета военного искусства самураев. Теперь в сражениях участвовали крупные конные и пешие войска. Появление огнестрельного оружия также открыло перед самураями новые возможности. Во времена правления Тоетоми Хидэеси (конец ХVI в.) снова произошло деление всех социальных слоев населения, в результате которого на вершине пирамиды наряду с императором и аристократами оказались воины–самураи, снова получившие множество поощрений и привилегий от государства. За ними закрепилось право на ношение двух мечей, которым кроме них не был наделен никто в Японии, а также самурай по своему произволу мог самостоятельно казнить любого простолюдина или крестьянина, проявившего к нему неуважение.

Позже, во времена правления Токугава, было принято решение производить градацию среди самураев. В результате самые богатые представители самураев, доход которых достигал 10000 коку риса в год и выше, приобрели титул дайме. Также в элиту военного общества входили хатамото (личные вассалы сегуна) в количестве около пяти тысяч человек, которые наделялись целым рядом привилегий и небольшим войском в количестве 15–20 тысяч человек. Лучшие представители военной элиты назначались Токугава на самые высокие посты, что значительно укрепляло его позиции как сегуната. Все же воины низшего ранга «асигара» составляли основную массу среди самураев. Количество человек их армии исчислялось миллионами. Большая часть самураев проживала в городах, которые находились при замках дайме. Наиболее зажиточные представители этих самураев жили в собственных домах. Ежемесячно они получали рисовые пайки. Менее богатым представителям самураев, которые получали небольшое жалованье и несли военную, полицейскую и административную службу, предоставлялось жилье в виде казарм или общежитий. Незначительная часть самураев проживала в деревне. В их основные задачи входило выполнение основных административных функций (надзор за крестьянами, сбор налогов).

Лучшим из этих самураев (их называли геси) предоставлялась возможность арендовать участок земли с целью ее возделывания. От обычных крестьян их отличало лишь утвержденное законодательством право на ношение двух мечей. Тех же представителей самураев, которые выбрали для себя иной, «неправильный» путь, называли ронинами. Таким образом, мирные отношения и привилегии, которыми были наделены самураи при сегунате Токугава, привели к тому, что самураи постепенно перестали выполнять свою основную функцию – защиту государства и отражение нападений противника, а вместо этого стали обузой для Японии. Они, находясь на привилегированном положении чиновников, разучились работать, поэтому не нашли себе достойного места в эпоху правления Гэнроку (1688–1704), когда вся военно–феодальная система подверглась серьезным испытаниям и первоочередное место в экономическом развитии страны стали занимать представители низших сословий – торговцы и ремесленники. Страна пошла по капиталистическому пути развития отношений. При этом самураи были лишены всех своих привилегий, многие из них разорились. Это заставило бывших представителей военной элиты оставить место боевой службы и наряду с другими простолюдинами осваивать совсем иное ремесло: заниматься торговлей, преподаванием военной науки и боевых искусств. Однако никакие перемены не смогли сломить дух завоевателей буси. Неожиданно пронеслась волна восстаний. Тяготы того времени подвигли воинов к написанию книг, в которых была отражена основная суть воинственной самурайской морали и принципы следования воинскому долгу. Это такие книги как «Будо сесинсю, или Начальное наставление о воинском искусстве» и «Хагакурэ, или Сокрытое в листве».

Истинным самураям также удалось сохранить школу боевых искусств, что позволило передавать из поколения в поколение и донести до нашего времени в неизменном виде технику владения разными видами боевых искусств и истинную тайну самурайского духа.

Во времена гражданской войны 1866–1869 гг. было окончательно свергнуто правительство Токугава, что также неблагоприятно сказалось и на самих самураях. Пришедший к власти в 1868 г. император Мэйдзи произвел реформирование государства по типу западных монархий. Так в 1871 г. была сформирована новая армия, которая насчитывала около 100000 человек. Однако теперь в армию призывали, и это были представители не только высшего воинского общества, но и всех остальных сословий.