Оружие, в котором средства поражения доставляются к цели с помощью ракет. Появилось оно в Индии и Китае примерно в XII в. В те времена наибольшее распространение получили так называемые «огненные стрелы», представлявшие собой обыкновенные стрелы с металлическим наконечником, к которым прикреплялись трубки с пороховым метательным зарядом. Наконечники таких стрел смазывали ядом, что резко повышало боевую эффективность этого оружия.

Для запуска стрел часто использовались своеобразные пусковые установки залпового огня – продолговатые корзины, в которых остриями к переднему торцу располагались 15–25 стрел–ракет. С заднего торца корзины имелось запальное устройство, которое с помощью порохового шнура сообщалось с зарядами всех ракет. Расчет такой пусковой установки состоял из двух человек: один держал корзину и наводил ее в сторону противника, другой – зажигал пороховой шнур. Имелись и пусковые установки такого типа, установленные на двухколесных телегах.

Использование даже таких примитивных ракет и пусковых установок оказывало очень сильное психологическое воздействие на противника, существенным был и материальный ущерб. Это способствовало широкому распространению ракетного оружия и появлению его к концу XIII в. в Европе. В России в 1880 г. было учреждено специальное «ракетное заведение», в котором изготавливались боевые зажигательные, сигнальные и фейерверочные ракеты.

По мере накопления опыта боевого применения ракет совершенствовалась их конструкция. Важным этапом развития ракетного оружия стало создание английским полковником У. Конгрейвом целой серии боевых ракет и нескольких вариантов станков для вооружения кавалерии, пехоты, морских судов и крепостей. Ракета конструкции У. Конгрейва использовалась в англо–датской войне 1807–1814 гг., Лейпцигском сражении 1813 г., сражении при Ватерлоо 1815 г. и в Крымской войне 1853–1856 гг.

Значительные успехи, достигнутые в конце XIX в. в развитии артиллерии, стали причиной постепенного вытеснения ракетного оружия из арсеналов армий европейских стран. Ракеты того времени не могли конкурировать с артиллерийскими орудиями, прежде всего по точности стрельбы – дымный порох не обеспечивал быстрый набор скорости движения ракет по направляющим, длина которых была ограничена эксплуатационными требованиями. В результате происходило большое рассеивание ракет.

Интерес к ракетам возродился в годы Первой мировой войны. Использование высокоэнергетического бездымного пороха позволяло повысить скорость схода ракет с направляющей и таким образом повысить точность стрельбы. При этом более компактными и легкими стали и сами пусковые станки. На эти обстоятельства обратили внимание прежде всего авиаторы: в начале войны летчики вели воздушные бои, используя в основном свои револьверы. На этом фоне даже несовершенные ракеты выглядели достаточно грозным оружием.

Появление ракет на самолетах послужило толчком к созданию ракет для борьбы с самолетами и дирижаблями. И если во время Первой мировой войны пуски ракет с самолетов практиковались еще достаточно редко, то зенитные ракеты применялись уже весьма широко и с успехом.

В годы, предшествовавшие Второй мировой войне, наибольшего успеха в развитии ракетного оружия достигли две страны: Германия и СССР. Побежденная в Первой мировой войне, Германия была практически лишена возможности разрабатывать современное оружие. Условия Версальского договора содержали массу ограничений, например на калибр и длину ствола разрешенных к выпуску в Германии пистолетов. В то же время о ракетах в договоре даже не упоминалось. Поэтому разработка ракетного оружия велась в Германии легально и широко.

Советский Союз, как самая миролюбивая страна в мире, вообще разрабатывал, испытывал и производил все возможные и невозможные системы вооружения. Ракетное оружие было лишь частью этой обширной программы.

По целому ряду причин Германия оказалась лидером в ракетной гонке. Во время Второй мировой войны ей удалось применить в широких масштабах баллистические ракеты дальнего действия, самолеты, снаряды, управляемые планирующие бомбы с ракетным двигателем, ракеты класса «воздух–воздух» и «воздух–земля», реактивные противотанковые гранатометы и реактивную артиллерию. Были разработаны и подготовлены к серийному производству многие образцы защитных и противотанковых управляемых ракет.

Под впечатлением успешного применения Германией ракетного оружия победившие ее во Второй мировой войне страны также начали разрабатывать ракетные программы, используя при этом как трофейную техническую документацию и опытные образцы, так и немецких конструкторов–ракетчиков. Появившаяся в конце 1950–х гг. возможность использовать ракеты как средство доставки ядерного оружия придала разработке ракетного оружия наивысшей приоритет.

Созданные к настоящему времени для сухопутных войск ракетные комплексы классифицируются следующим образом:

1) оперативно–технические и тактические ракетные комплексы класса «земля–земля»;

2) противотанковые ракетные комплексы;

3) зенитные ракетные комплексы.

На вооружении сухопутных войск состоят также реактивные системы залпового огня, ведущие стрельбу неуправляемыми реактивными снарядами, а также ручные противотанковые гранатометы, стреляющие реактивными гранатами.

Современные ракеты отличаются высокой точностью, большой дальнобойностью стрельбы, эксплуатационной надежностью, а размещение пусковых установок на самоходных колесных и гусеничных шасси обеспечивает их высокую тактическую мобильность. Основные направления их совершенствования – предельно точное попадание в цель путем улучшения систем управления, сокращение времени подготовки к пуску, увеличение боевой эффективности благодаря разработке новых типов головных частей, повышение эксплуатационной надежности и многое другое.

По дальности полета реактивное оружие подразделяется на межконтинентальное, дальнего, среднего и ближнего действия.