Начало эпохе огнестрельного оружия положило изобретение пороха. С изучением его разрушительных свойств ему нашли различное применение, и огнестрельное оружие заняло немаловажную область в использовании пороха.

Считается, что родиной пороха является Китай, есть ранние упоминания о его использовании в этой стране. Изначально использовалась смесь порошка древесного угля, пороха и селитры. Однажды случайно смешав эти вещества в определенных пропорциях, люди получили быстро горящую смесь. А, поместив ее в закрытое пространство, узнали о взрывных свойствах пороха.
Никакие очистные сооружения для получения более чистой смеси тогда не использовались, так что горел и взрывался порох в десятки раз хуже, чем в настоящее время.
Но уже тогда всемирно известный «греческий огонь» - смесь на основе пороха, наводил ужас на противников.
Может быть, огнестрельное оружие в таком виде, как оно есть сейчас, никогда бы и не было изобретено, если бы не труд монаха Бертольда Шварца «О пользе пороха». Он вплотную подошел и изучению состава пороха, различных пропорций его составляющих и зависимости от них свойств пороха. Работа была написана в XIV веке, и именно его можно считать веком начала распространения огнестрельного оружия.
Первое огнестрельное оружие было очень примитивным, оно представляло собой короткий металлический ствол около сорока сантиметров в длину.  Несложно догадаться, что внутри ствол был полый, закрытый с одной стороны. На этой же стороне имелось отверстие, через которое порох поджигали. В это отверстие вставляли примитивный фитиль – сухую тряпку или веревку. Порох в стволе приходилось каждый раз утрамбовывать вручную специально предназначенным для этого шомполом. Заряд в первых огнестрельных орудиях использовали каменный, ни о какой нарезке еще и речи не шло.
Также первые оружие не имели приклада. Этот стальной ствол для надежности привязывали обычной веревкой к палке, а полученную конструкцию уже использовали в деле.
Новинка получила широкую известность, и пользовалось популярность. И в каждом районе ей давали свое название, так как официального еще не существовало. Так, например, существовали названия: кулеврина, ручница, карабин, бомбарда, самопал, петриналь, пистоль и т.п.
Самым удобным было использовать орудия во время осады, например, защищая замок, средневековые насосные станции и важные укрепления, когда было время на перезарядку.
Вся возня с перезарядкой оружия и утрамбовка пороха являлось процессом очень длительным, поэтому часто этим просто не занимались, так как в бою на это попросту не хватало времени. Вот и приходилось иметь сразу несколько таких самопальных орудий, которые отбрасывали в сторону после использования. У дворян были слуги, которые подбирали оружие за хозяином, перезаряжали и передавали обратно. Если, конечно, сами не участвовали в сражении.