Одна из самых известных штурмовых винтовок в мире. Конкуренцию по знаменитости ей может составить лишь автомат Калашникова. Споры о том, чья конструкция лучше, не прекращаются и по сей день. Винтовка М16 – это главное оружие героев многочисленных голливудских боевиков, которые без перерывов спасают мир вот уже на протяжении несколько десятилетий подряд.

Не секрет, что военные конфликты – это наилучшие условия для изучения и проверки экспериментальной продукции военной промышленности. Большинство местных войн второй половины XX в. являлись противостоянием американского и советского оружия. Война во Вьетнаме не стала исключением: за время, пока длился вооруженный конфликт, армия США проверила различные образцы персональных стрелковых систем. В конце концов винтовке AR–15 было отдано предпочтение. Ее конструктором является Юджин Стонер – сотрудник фирмы Armalite Corp., он сделал ставку на патрон калибра 5,56 мм, при скорости 900–1000 м/с пуля которого по убойному действию была аналогична пулям калибра 7,62 мм. В результате уменьшения габаритов патрона снизился суммарный вес винтовки, увеличился боезапас, а главное, снизилась сила отдачи. Стонер в конструкции AR–15 впервые применил стеклопластик и легкие алюминиевые сплавы, что обеспечило винтовке место одной из самых легких в мире. Данное оружие было слегка необычным. Обращало на себя внимание то, что прицельные устройства располагались на специальной раме, предназначенной для переноски оружия. При подобной конструкции приклад находился на одной линии с осью канала ствола, что позволило максимально снизить силу отдачи и способствовало уменьшению вертикального смещения пули при стрельбе.

В конце 1959 г. фирма «Armalite», не удовлетворенная ходом конструирования винтовки AR–15, продала все права на ее производство и модернизацию компании «Colt Industries , Inc». В 1962 г. США закупили 1 тыс. винтовок AR–15 для их испытания во Вьетнаме. На следующий год фирма «Colt» получила заказ на 104 тыс. винтовок модели AR–15, уже под новым, армейским названием – М16. Хотя теоретические достоинства были очевидны, практическое использование в условиях боевых действий сразу же обнаружило многочисленные недостатки. Поставщики уверяли, что М16 не требует нестандартного обслуживания, однако на практике винтовка оказалась весьма капризной. Из соображений экономии при первичных закупках армия США не заказала необходимого количества комплектов для ухода за оружием. К тому же плохо подобранный порох (из тех же соображений экономии) давал чересчур много нагара, в результате чего гильза неподвижно застревала в патроннике. Ее необходимо было выбивать оттуда шомполом, что во время ведения боевых действий приводило к трагическим результатам.

Выявленные во Вьетнаме недостатки заставили конструкторов пересмотреть механизм «черной винтовки». Хромирование канала ствола и патронника облегчило чистку и повысило коррозионную стойкость. Тип патронного пороха заменили более качественным, который дает меньшее количество нагара. Ввели более вязкую смазку в связи с тем, что стандартное ружейное масло в тропическом климате, как выяснилось, является непригодным. 20–патронные магазины поменяли на 30–патронные. Хотя это увеличило вес винтовки, однако уравняло показатели с автоматами Калашникова китайского и советского производства.

В 1967 г. на вооружение армии США приняли модернизированный вариант М–16 – М16 А1, а еще через год ею стали перевооружать все части, действовавшие в Юго–Восточной Азии. Калибр – 5,56x45 мм. Тип – газоотвод с прямым отводом газов в затворную группу. Вес, пустой / с полным магазином (30 патронов) – 2,89 кг / 3,6 кг. Длина – 986 мм. Длина ствола – 460 мм. Емкость магазина стандартна – 20 или 30 патронов. Темп стрельбы – 650–750 выстр./мин. Дульная скорость пули – 945 м/с. Максимальная эффективная дальность огня – 508 м.

Образец под индексом А1 вытеснил все другие штатные карабины и винтовки. В 1968 г. американские солдаты в первый раз получили оружие, способное составить конкуренцию АК–47. Ближе к 70–м 22. дополнительно к М16А1 на вооружение был поставлен подствольный гранатомет М–203. Усовершенствованная конструкция М16 с 40–мм подствольником оказалась настолько хорошей, что в дальнейшем заняла место ручного пехотного гранатомета М–79.

Конструкция М16 все время модернизировалась. Интересным вариантом стала модификация М16 под индексом А 2, которая разработана под новый 5,56–мм патрон SS 109. Калибр – 5,56х45 мм. Тип – газоотвод с прямым отводом газов в затворную группу. Вес, пустой / с полным магазином (30 патронов) – 3,77 кг / 4,47 кг. Длина – 1006 мм. Длина ствола – 508 мм. Емкость магазина стандартна – 20 или 30 патронов. Темп стрельбы – 800 выстр./мин. Дульная скорость пули – 550 м. Максимальная эффективная дальность огня 975 м/с.

Использование нового патрона вынудило конструкторов увеличить крутизну нарезки канала ствола, следовательно, сам ствол стал более тяжелым и прочным. Это дало возможность удвоить эффективную дальность стрельбы. Пуля подобного патрона из–за стального сердечника отличалась повышенным пробивным действием: со 150 м она могла пробить 3,5–мм стальную плиту, а с расстояния в 1300 м – стандартную, также стальную, американскую каску. Смена пламегасителя при стрельбе лежа несколько понизила подскок оружия. Это же новшество понизило пылеобразование при стрельбе, что сыграло важную положительную роль во время проведения операции «Буря в пустыне». Переводчик режима огня изготавливался в двух вариантах: непрерывный и одиночный огонь, либо одиночный, фиксированными очередями по три выстрела. Непосредственно для левшей, чтобы стреляные гильзы не отлетали в лицо, на винтовке был сконструирован дополнительный щиток–отражатель.

На основе М 16 А1 и М 16 А2 было произведено целое семейство пистолетов–пулеметов, пулеметов и карабинов. Сконструированная в конце 90–х последняя разновидность «черной винтовки» – А3 практически повторила свою предшественницу. Усовершенствованной частью стала лишь стандартная планка, которая позволила закрепить на ней съемную рукоятку либо ночной, коллиматорный или оптический прицелы. Это дало возможность уменьшить высоту прицельной линии, тем самым значительно улучшив точность стрельбы.