Холодное оружие для рукопашного боя с коротким колющим клинком. Длина клинка не превышает 50 см. Форма клинка может быть прямой или изогнутой, заточка – одно- и двусторонняя. Клинок может иметь различную форму поперечного сечения, вдоль лезвия (лезвий) часто располагаются долы или грани.

Кинжалы применяются в ближнем бою, но есть также и разновидности, приспособленные для метания.

Первые кинжалы были изготовлены из дерева или кости. Существует версия о том, что первоначально прототипом кинжала служили острые рога животных.

После открытия металлургии кинжалы изготавливались из меди. Однако сам материал не позволял увеличить длину лезвия больше 20–30 см.

В дальнейшем материалом для изготовления данного вида оружия стали служить прочные сорта металлов – бронза, железо, сталь. Достаточно широко железные и стальные клинки использовались в качестве добавочного вооружения у древних греков, ассирийцев, римлян.

Кинжал был необходим как дополнительное оружие воинам, вооруженным метательными снарядами, копьями и алебардами – то есть таким типом оружия, использование которого продуктивно только на определенной дистанции. Оказываясь в ближней схватке, такой воин часто терпел поражение из-за того, что защищаться было практически нечем – хороший доспех был доступен не для каждого, а вооруженные массивным длиннодревковым оружием солдаты просто не имели возможности пользоваться щитом. В Средневековье кинжал получил еще более массовое распространение – массовые сражения, при которых зачастую происходила давка, не позволяли использовать длинноклинковое оружие, так как в полной мере ни размахнуться, ни ударить мечом, не нанеся при этом повреждений союзнику, было невозможно. По этим причинам кинжал более древних образцов несколько эволюционировал – он стал не только оборонительным оружием, но и наступательным – при этом длина клинка увеличилась до 50 см.

Из-за простоты и дешевизны изготовления такого вида оружия кинжал получил широкое распространение – позволить себе покупку кинжала могли люди разных слоев населения. Цена и сложность изготовления варьировались от самых простых, предназначенных для крестьянства, до изготовленных из драгоценных и редких материалов для знатных семей и особ. До сих пор во многих странах кинжалы применяются в качестве официального оружия. В армии Грузии кинжал используется наряду с шашкой, несмотря на то что шашка самодостаточное оружие, не требующее дополнений.

Основная классификация кинжалов проходит по форме клинка. Несмотря на то, что кинжал является в основном колющим оружием и поэтому форма клинка преимущественно одинаковая – неширокая с сужением к острию, – форм очертаний клинков существует великое множество. Это зависит не только от района или страны, в которой применяется конкретная форма очертания клинка, но и от материала, из которого оружие изготовлено.