Любое самодействующее устройство, в оружейном деле первоначально так принято было называть оружие, в котором перезаряжание производится автоматически, за счет действия пороховых газов. Федоров классифицировал как автомат только такую самострельную винтовку, у которой вместо постоянного магазина имеется магазин съемный, приставной или вставной, кроме того, имеющую сошки для опоры при стрельбе и занимающую по своим характеристикам среднее положение между винтовками и ручными пулеметами.

В дальнейшем название «автоматы» закрепилось за особым типом самострельных винтовок и пистолетов, обеспечивающих непрерывную (автоматическую) стрельбу при одном нажатии на курок (до тех пор пока не опустеет магазин или не будет снято усилие с курка). До 1940-х гг. это были наиболее тяжелые образцы автоматических винтовок, приближающиеся по своим качествам скорее к ручным пулеметам. Оружие, стреляющее одиночными выстрелами, и в настоящее время называется самозарядным, несмотря на тот же автоматический процесс перезаряжания. В годы Великой Отечественной войны 1941–1945 гг. название «автомат» закрепилось за пистолетом-пулеметом. В настоящее время так называют автоматические винтовки второго поколения, унаследовавшие часть свойств пистолетов-пулеметов и стреляющие промежуточными или малоимпульсными патронами. Автоматы – наиболее современное стрелковое оружие, состоят на вооружении большинства стран мира. За рубежом оружие этого типа принято называть штурмовыми винтовками.

Термины «автомат» и «штурмовая винтовка» часто используются как синонимы, хотя оружие и имеет некоторое конструктивное различие. Размеры и масса оружия относительно невелики, меткость, дальность, прицельность выстрела в пределах прицельной дальности обеспечены в достаточной мере. Все автоматы (штурмовые винтовки) снабжены полусвободными или сцепленными затворами. Принцип работы автоматики – это, как правило, отвод пороховых газов через поперечное отверстие в стенке ствола посредством газоотводного устройства, размещаемого обычно над стволом. Способы запирания ствола различны, наиболее распространены вращающиеся личинки с боевыми выступами или принцип перекоса затвора. Стрельба может вестись очередями и одиночными выстрелами с высокой меткостью. У многих моделей имеются устройства (переводчики), позволяющие ограничить продолжительность очереди (2, 3 или 4 выстрела). Компоновка механизмов может быть осуществлена по принципу «булл-пап».

Приклады (плечевые упоры) могут быть деревянными, металлическими, пластмассовыми, монолитными, рамочными, складными. Рукоять управления огнем – пистолетного типа. Прицелы разных типов, в том числе дополнительные, используемые при метании винтовочных гранат. Широко используются штыки и дульные насадки, реже — сошки.